Самые старые известные следы Северной Америки указывают на более раннее прибытие человека на континент


Фото из открытых источников
Новые методы датирования добавили больше доказательств того, что эти окаменелости датируются 23 000 лет назад, отодвигая миграцию в Америку на тысячи лет.
 
Авторы исследования, опубликованного в журнале Science, привлекли внимание к следам еще в 2021 году, опубликовав исследование, в котором древние семена, найденные в слоях с отпечатками, были датированы 21 000–23 000 лет назад. Теперь, в попытке подтвердить эти противоречивые даты, новое исследование ученых использовало два дополнительных метода датирования. Они датировали пыльцу хвойных деревьев ледникового периода и зерна кварца в отложениях. По мнению авторов, обе линии независимо подтверждают более ранний диапазон дат. Этот вывод поднимает захватывающие вопросы о том, кем были эти люди, откуда они пришли и что с ними случилось.
 
Даже спустя тысячи лет поразительное множество следов, найденных в национальном парке Уайт-Сэндс в Нью-Мексико, вызывает сильную человеческую связь между теми, кто их видит, и теми, кто их оставил. «Невероятные истории, которые они нам рассказывают, невозможно рассказать только с помощью артефактов или ископаемых костей», — говорит соавтор исследования Кэтлин Спрингер, геолог Геологической службы США (USGS).
 
Один набор отпечатков, судя по всему, был оставлен женщиной и малышом, которые время от времени ходили самостоятельно, а затем их брали на руки и несли. В некоторых местах маленькие отпечатки ребенка исчезают, даже когда женщина расширяется в грязи под бременем лишнего веса ребенка.
 
Другие следы рассказывают историю группы древних охотников, по-видимому, преследующих гигантского ленивца. Их отпечатки следуют за отпечатками животного и иногда появляются внутри собственных отпечатков ленивца, как будто они шли по его следам, преследуя его. Нет никаких доказательств того, как люди или ленивцы в конечном итоге преуспели в конце охоты.
 
Отпечатки расположены в бассейне Тулароса, пустынной местности, где находится самый большой в мире участок гипсовых песчаных дюн, площадь которого составляет около 275 квадратных миль. Но десятки тысяч лет назад, во время последнего ледникового периода, экосистема была совершенно иной. Тогда в бассейне были луга, похожие на прерии, хвойные деревья и большой водоем, известный как озеро Отеро.
 
Озеро и его пышная окружающая растительность привлекали не только людей, но и многие ныне вымершие виды, такие как древние травоядные верблюды, мамонты и наземные ленивцы. Хищникам, таким как американские львы и ужасные волки, здесь тоже было хорошо.
 
Но когда климат изменился, многовековая засуха начала быстро сокращать озеро, и береговая линия оказалась окружена мягкими водно-болотными угодьями. Люди и животные часто посещали эту территорию, и когда она высохла, многие тысячи их следов превратились в окаменелости.
 
Некоторые отпечатки были видны на поверхности, по крайней мере, с 1930-х годов, но исследователи обнаружили их огромную сокровищницу, копаясь под поверхностью и тщательно выкапывая траншеи в гипсовых песках парка. Земля ужасна для сохранения костей; гипс разъедает костные окаменелости. Но те же самые пески прекрасно сохранили следы видов, когда-то назвавших этот ландшафт своим домом.
 
Команда Геологической службы США впервые датировала следы, взяв образцы древних семян ряпки ( Ruppia cirrosa ) с уровней чуть выше и ниже них. Используя радиоуглеродный анализ, команда пришла к удивительному выводу, что люди ходили по этим берегам примерно 21 130–22 860 лет назад — за тысячи лет до того, как большинство теорий, основанных на археологических данных, предполагают, что люди прибыли в Северную Америку.
 
Некоторые эксперты поставили под сомнение первоначальную датировку. Семена были датированы путем измерения уровня изотопов углерода. Углерод разлагается на протяжении веков с постоянной скоростью, поэтому ученые могут точно определить возраст, подсчитав, сколько углерода было в окружающей среде, когда растение было живо. Проблема в том, что семена White Sands происходят из водных растений, которые при жизни могли поглощать углерод из очень старых источников в озере, которые не подвергались воздействию атмосферы в течение тысяч лет, например, грунтовые воды, просачивающиеся через камни. Из-за эффекта резервуара углерода растения, поглотившие такой углерод, могут казаться старше, чем они есть на самом деле.
 
Чтобы новое исследование подтвердило результаты, команда сначала обратилась к данным о пыльце наземных растений — хвойных деревьев — которая была собрана из тех же слоев, что и исходные семена, чуть выше и ниже отпечатков в нескольких разных наборах следов.
 
«Датировать пыльцу действительно сложно», — говорит соавтор Джефф Пигати, геолог Геологической службы США. Но Пигати и его коллеги добились этого благодаря годичным усилиям, в которых приняли участие четыре разные лаборатории по всей стране.
 
Первоначально каждый образец состоял из двухфунтового блока осадка, который был химически расплавлен, чтобы получить кубический сантиметр материала, который в основном представлял собой пыльцу, но смешанную с другими минералами и органикой. Далее микросито изолировало пыльцу по размеру зерен. Позже ученые использовали лазерный свет, чтобы отделить клетки пыльцы от других остатков, определив уникальные флуоресцентные свойства клеток пыльцы. В результате трудного процесса было получено около 75 000 зерен чистой пыльцы для датирования. «Выборка достаточно велика, чтобы ее можно было увидеть, но это все», — говорит Пигати.
 
На втором этапе ученые также датировали кварцевые иглы, найденные среди огромного стога сена в гипсовых дюнах Уайт-Сэндс. «Харрисон Грей потратил огромное количество времени и усилий на поиск зерен кварца, выделение, извлечение и очистку зерен кварца», — говорит Пигати. Затем исследователи выяснили, когда зерна кварца в последний раз подвергались воздействию дневного света. Три разных образца кварца дали оценки дат, которые были неотличимы как от возраста пыльцы по углероду-14, так и от радиоуглеродного возраста семян.
 
«Я думаю, что это очень крутая находка, и я впечатлен», — говорит Торбен Рик, куратор североамериканской археологии в Национальном музее естественной истории Смитсоновского института. «Я не эксперт по радиоуглеродному датированию по пыльце, но уважаемая команда делает все возможное, чтобы подтвердить здесь хронологию, и я действительно думаю, что эти новые даты смещают ее назад в сторону 21 000 или 23 000 лет назад». 
 
Рик добавляет, что дальнейшее изучение результатов и методов датирования неизбежно, и это долгожданная часть научного процесса. «Но нам также следует подумать о том, что это похоже на то, что это настолько достоверно, насколько это возможно с помощью этого места», — говорит он. «Итак, теперь: как нам подумать о том, когда эти люди могли попасть сюда и какими маршрутами они могли сюда добраться?»
 
На протяжении многих лет археологи считали, что первые американцы прибыли на континент около 13 000 лет назад, когда последний ледниковый период подходил к концу и отступающие ледяные стены позволили пересечь тающий сухопутный мост из Сибири на Аляску. Но за последние полвека многие места предоставили доказательства, опровергающие эту теорию. Мигранты могли прибыть раньше, 15 000–16 000 лет назад или, возможно, более 20 000 лет назад, скорее всего, следуя маршрутами вдоль Тихоокеанского побережья. Тем не менее, основная часть археологических свидетельств относится к миграции после последнего ледникового максимума, который закончился около 19 000 лет назад.
 
Некоторые генетические исследования подтверждают эту временную шкалу, показывая, что предковая линия коренных американцев отделилась, возможно, 20 000 лет назад, либо в Берингии, либо в Азии, и эта группа начала заселять Америку, когда ледниковый период ослабел 14 000–17 000 лет назад, в конечном итоге разделившись на разные группы. Роды коренных американцев, миграцию которых можно проследить через два континента.
 
Но некоторые исследования генетического моделирования предполагают, что люди могли заселить Америку еще 30 000 лет назад. Это означало бы, что люди пришли в Америку не только после последнего ледникового максимума, когда таяние льда сделало возможными миграции, но и в более раннее время. Если это так, то мигранты могли быть небольшими группами, поскольку те же самые модели предполагают, что американское население стало большим лишь примерно 15 000 лет назад. Археологические данные, датированные после этого времени, показывают, что Америку населяло больше людей. Более спорные места могут (или не могут) предоставить доказательства в поддержку теории, что люди жили в Америке до этого, например, разделанные кости из пещер Блюфиш на севере Юкона или каменные наконечники из пещеры в центральной Мексике.некоторые исследователи считают, что ему может быть 26 500 лет.
 
Майкл Уотерс, археолог, возглавляющий Центр изучения первых американцев при Техасском университете A&M, не уверен, что следы настолько стары, насколько предполагаемые даты.
 
Уотерс подозревает, что возраст семян ненадежен. Он отмечает, что некоторые исследования предполагают, что они могут отличаться на 7000 или 8000 лет. Он считает, что датирование пыльцы сложно и чревато потенциальными ошибками.
 
«Я действительно по-прежнему настроен скептически», — говорит Уотерс, который также ссылается на генетические данные. Если следам на самом деле 21 000 или 23 000 лет, отмечает он, они были оставлены людьми, которые жили в Нью-Мексико до того, как предковое индейское население отделилось от берингийского населения и проникло в Америку. По его мнению, это открывает две возможности. Во-первых, неизвестная группа людей жила в Нью-Мексико 22 000 лет назад, но в конечном итоге вымерла и не имела никакого отношения к более позднему заселению Америки. Во-вторых, что-то не так с попытками датировать место.
 
«Я аплодирую их попыткам решить эту проблему, — продолжает он, — но я подозреваю, что возрасты, которые были созданы до сих пор, старше, чем они есть на самом деле».
 
Бенте Филиппсен, руководитель Национальной лаборатории определения возраста Норвежского университета науки и технологий, считает, что, хотя каждый из трех методов датирования имеет свои ограничения, вместе они убедительно указывают на то, что люди действительно оставили следы во время последнего ледникового максимума. «Весьма маловероятно, что разные методы, применяемые к разным материалам, всегда будут приводить к систематическим ошибкам одного и того же направления и одного и того же порядка», — написала она.
 
Рик отмечает, что даже если кто-то считает, что даты отклоняются на 5000 лет (по его мнению, это «довольно крайняя точка зрения»), следы возрастом 16 000 лет все равно изменят многие существующие представления о том, как и когда люди пришли в Америку. Когда же могло начаться такое путешествие? «Потому что любая дата здесь не является самой старой датой», — говорит он. «Они не просто пришли из северо-восточной Азии в Америку и не помчались прямо в Уайт-Сэндс, штат Нью-Мексико».
 
Спрингер из Геологической службы США говорит, что исследование может только поднять интригующие вопросы о том, кем были эти люди, как они оказались в Уайт-Сэндс и что в конечном итоге с ними случилось. Но, отмечает она, вероятно, еще много улик ждут своего открытия.
 
«Бассейн Тулароса огромен, национальный парк Уайт-Сэндс огромен, а эта траншея — всего лишь один маленький участок на очень большой территории», — говорит она. «Здесь много-много мест, и многие тысячи отпечатков только что созрели для исследования».