Current Biology: предки крокодилов старели медленно


Фото из открытых источников
Недавно обнаруженный гигантский древний вид крокодиломорфов рос медленнее, чем другие крупные рептилии того времени, такие как динозавры. К таким выводам пришли ученые, опубликовавшие свою новую статью в журнале Current Biology.
 
Сегодняшние крокодилы и аллигаторы растут медленно и для достижения максимального размера требуются годы. Напротив, птицы являются ближайшими ныне живущими родственниками крокодилов и могут достичь взрослого размера менее чем за год (~ 150 дней для курицы). Когда, как и почему крокодилы стали так медленно расти, многие годы ускользало от исследователей.
 
Исследуя внутреннюю структуру ископаемых костей ископаемых предков крокодилов возрастом 200 миллионов лет (известных как крокодиломорфы) из Южной Африки, группа исследователей показала, что они росли медленно, подобно своим ныне живущим потомкам. «После изучения внутренней структуры костей животного мы были удивлены, обнаружив, что костные ткани состоят из типа костной ткани, называемого параллельноволокнистой костью у предков и медленнорастущих живых крокодилов», — говорит соавтор профессор Дженнифер Бота из Университета Витватерсранда.
 
В отличие от сегодняшних хищников, устраивающих засады, эти ранние крокодиломорфы были активными, полностью наземными животными с вертикальными конечностями. Эти результаты исследования ставят под сомнение преобладающее мнение о том, что медленный рост современных крокодилов связан с эволюцией их оседлого, полуводного образа жизни.
 
Исследователи также изучили окаменелости нового гигантского предка крокодилов, жившего 210 миллионов лет назад, обнаруженного в деревне Кхемегха, Восточный Кейп, Южная Африка. Профессор Джона Шуаньер из Университета Витватерсранда и соавтор статьи говорит: «Этот фантастический образец — один из десятков новых окаменелостей, которые мы обнаружили в ходе наших раскопок в породах позднего триаса в деревне Кхемега».
 
Исследователи объединили это с данными об образцах, ранее собранных и хранившихся в музеях Южной Африки. Разрезав кости и исследовав их особенности под мощным микроскопом, они смогли оценить возраст на момент смерти, величину годового прироста и характеристики костной ткани этих вымерших предков крокодилов. «При сравнении этого нового экземпляра с другими известными видами мы обнаружили, что это был очень ранний предок крокодилов, возможно, самый ранний из группы, в которую входят современные крокодилы», — говорит Бэйли Вайс, еще один соавтор исследования из Университета Витватерсранда.
 
Они обнаружили, что гигантские новые виды росли медленнее, чем другие крупные рептилии того времени (например, динозавры), и что другие виды крокодиломорфов, появившиеся совсем недавно, сохранили эту стратегию медленного роста, еще больше замедляя его. Стратегия медленного роста стала характерной чертой всех известных крокодиломорфов, происходящих от их древнего предка. Вскоре после того, как медленный рост впервые появился в стволовой линии крокодилов в конце триасового периода мир столкнулся с массовым вымиранием и только медленно растущим членам группы удалось его пережить.
 
Напротив, предполагается, что динозавры пережили вымирание благодаря быстрому росту. После вымирания в мире остались быстрорастущие динозавры и медленнорастущие крокодиломорфы, что заложило основу для резких различий в росте их потомков — птиц и крокодилов, живущих сегодня.
 
«Наши новые результаты показывают, что основное различие, которое мы видим между живыми, быстрорастущими птицами и их медленно растущими родственниками-крокодилами, было установлено на самом раннем этапе эволюционной истории группы, несмотря на то, что их общий предок был быстрорастущим животным», — резмюировал профессор Пол Барретт из Музея естественной истории в Лондоне.